Las auroras boreales

 

Las auroras boreales son un fenómeno en forma de brillo o luminiscencia que aparece en el cielo nocturno, normalmente en zonas polares. Una aurora boreal se produce cuando partículas que vienen del Sol (viento solar) chocan con los polos norte y sur del campo magnético (cinturón de Van Allen), produciendo una luz difusa proyectada en la ionosfera terrestre. Las partículas cargadas (protones y electrones) son guiadas por el campo magnético de la Tierra e inciden en la atmósfera, cerca de los polos.


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El viento solar también empuja a la magnetosfera y la deforma, de modo que, en lugar de un haz uniforme de líneas de campo magnético, como las que mostraría un imán imaginario colocado en dirección norte-sur en el interior de la Tierra, lo que se tiene es una estructura alargada con forma de cometa, con una larga cola en la dirección opuesta al Sol. Las partículas cargadas tienen la propiedad de quedar atrapadas y viajar a lo largo de las líneas de campo magnético, de manera que seguirían la trayectoria que les marquen estas.

Cuando estas partículas chocan con los átomos y las moléculas de oxígeno y nitrógeno, que constituyen los componentes más abundantes del aire, parte de la energía de la colisión excita esos átomos a niveles de energía tales que, cuando se desexcitan, devuelven esa energía en forma de luz visible.

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Las auroras tienen formas, estructuras y colores muy diversos, que además cambian rápidamente con el tiempo. Los colores que vemos en las auroras boreales dependen de la especie atómica o molecular que las partículas del viento solar excitan, y del nivel de energía que esos átomos o moléculas alcanzan.

Este fenómeno no está restringido a la Tierra. Otros planetas del Sistema Solar muestran fenómenos análogos, como es el caso de Júpiter y Saturno, que poseen campos magnéticos más fuertes, y ambos poseen amplios cinturones de radiación.

 

Ana Iglesias Benito  (2º de Bachillerato CIT)

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